오로라는 무엇일까요? 오로라는 어떻게 생겨나고 어디서 발생하는 걸까요? 오로라에 대한 모든 궁금증에 대해 답해드립니다. 

오로라는 무엇을 의미할까요? 

오로라는 지구상에서 가장 놀라운 자연 현상 중 하나입니다. 오로라는 라틴어 aurora borealis 에서 유래되었는데 aurora는 로마 새벽의 여신의 이름이고, borealis는 그리스 북북풍의 이름입니다. 

영어로는 'northern lights' (북극광) 라고 불리기도 하는데 왜냐하면 북반구에서 관찰되는 다채로운 색의 빛들의 광채이기 때문입니다. 

오로라는 무슨 색일까요?

가장 흔한 색은 선명한 초록색이고, 그 다음으로는 주황색과 보라색이 나타나며 가끔은 빨강, 분홍, 파랑과 노란색이 나타나기도 합니다. 이러한 다양한 색은 대기중에 있는 산소와 질소의 혼합으로 만들어진 가스로 인해 발생합니다. 

오로라는 언제 발생할까요?

오로라는 다른 기상현상과 비슷합니다. 발생할 조건이 충족되어야 하고 우리는 예측이 가능하죠. 오로라는 밤하늘이 어두운 새벽과 노을 사이 시간이라면 언제라도 볼 수 있습니다. 가장 보기 힘들 때는 여름입니다. 일 년 내내 발생하지만 최적의 시기는 9월과 4월 사이입니다. Northern lights in Iceland

오로라를 보기 위해서는 하늘이 청명해야 하는데 왜냐하면 오로라는 해발 100km 이내 정도로 하늘에 낮게 떠 있기 때문입니다. 광공해가 없고 보름달이 떠있지 않으면 육안으로도 관찰이 가능합니다. 많은 경우에는 오로라가 발생함에도 육안으로 보지 못하고 지나칠 수도 있습니다 .

오로라는 어디에서 보일까요?

오로라가 북극광이라고도 불리는 이유는 대부분 북반구에 위치한 국가에서 볼 수 있기 때문입니다. 북위 60도 이상에 위치한 나라에서 볼 수 있습니다. 반대로 남위 60도 이상의 지역에서도 오로라가 보이는데 이는 남극광(southern lights 또는 aurora austrailis)이라고 불립니다).

오로라는 알래스카, 캐나다, 그린란드, 아이슬란드, 노르웨이, 스웨덴, 핀란드, 러시아 북부 지역에서 쉽게 관측됩니다. 지구자기장 폭풍이 불때에, 오로라를 볼 수 있는 지역은 더욱 넓어져 더 낮은 위도 국가에서도 관측이 가능하며(발틱 국가, 영국 북부) 빛도 더욱 밝습니다. 하지만 활동이 가장 활발한 지역은 북극점에서 10도에서 20도 내에 위치한 곳입니다.

오로라는 어떻게 발생할까요?

태양풍은 지구의 자기장으로 인해 전자입자가 포함된 바람이 지구로 불어오는 것입니다. 이때 전자입자가 대기권의 상층부의 공기와 부딪히면서 빛이 발생하는 것이 북극광이라고 합니다.

우주의 날씨를 변화시키는 주요한 원인 중의 하나인 지자기 폭풍(geomagnetic storm)은 이러한 태양풍의 충격파가 지구의 자기장을과 충돌하여 발생하며, 행성간 매질로 인해 자기권이 일시적으로 방해를 받아 생기는 현상입니다. 

Northern lights in Iceland

이런 지자기 폭풍은 11년 주기로 절정에 다다르는 흑점의 주기가 높을 때 가장 흔한데요. 따라서 오로라의 발생도 주기에 따라 다릅니다. 이 절정 주기가 지나고 약 3년 까지는 자기장 폭풍이 흔히 발생합니다. 

오로라에 대해 더 알고 싶으시다면 아이슬란드의 오로라 와 아이슬란드에서 오로라를 보는 법도 읽어보세요.